元音音长

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元音音长(英文vowel length,拉丁文quantitas)是元音的重要属性,指的是元音的发音时间长短。在拉丁语日语等很多语言中,元音音长具有区分音位、从而区分词语意义的作用。在汉语普通话中,元音音长则没有这种作用。在现代英语中,元音音长则和音色的差异结合起来起到区分音位的作用。

拉丁语的元音音长

拉丁语的5个固有元音字母a, e, i, o, u和从古希腊语借来的元音字母y均有长音(拉丁文vocalis longa)和短音(拉丁文vocalis brevis)之分。据学者推测,古典拉丁语的元音长音和短音在音色上没有区别,完全靠音长相互区别。但在教会拉丁语中,e和o的长音变为双元音,而和它们的短音有了音色区别。

为了区分元音长短,可以在元音字母上附加符号表示。长音符号为¯,因此ā, ē, ī, ō, ū, ȳ分别表示该元音字母的长音;短音符号为˘(注意是圆弧形,而和汉语拼音的上声符号ˇ不同),因此ă, ĕ, ĭ, ŏ, ŭ, ў分别表示该元音字母的短音。但在多数场合(如在多识植物百科的学名条目中),为简便起见,当元音字母不带附加符号时,即表示短音。因此,在lātus一词中,ā表示a发长音,而u表示发短音。

正式的拉丁文一般并不注出元音的长短,仅对于第一变格法名词单数夺格,有时会用附加了抑音符号ˋ的à表示其变格词尾-ā。

拉丁语固有词中元音字母的音长没有普遍规律,因此如果不注出元音长短,很多单词无法确定其准确发音,这也为记忆和准确读出拉丁语单词带来了困难。